Les origines de la fête de Noël

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D’où vient Noël

L’origine de ce mot reste mystérieuse : le mot Noël pourrait provenir du latin natalis dies, ce qui veut dire « jour de naissance » ou de la réunion de deux mots gaulois : noio (nouveau) et hel (soleil).

Les Gaulois fêtaient-ils Noël?

Bien avant l’ère chrétienne, on organisait de grandes fêtes en Europe ainsi que dans les pays du Nord pour célébrer le solstice d’hiver, le 21 ou 2 décembre. C’est le moment où le soleil est le plus éloigné de la terre. Ainsi, la période de Noël compte parmi les nuits les plus longues. Chez les Gaulois, c’était une époque de réjouissances d’abord païennes, ensuite chrétiennes lorsque la Gaule se convertit.

 Pourquoi fête-t-on Noël le 25 décembre?

Le 25 décembre a été choisi pour remplacer de nombreuses fêtes païennes : dans les pays du Sud, les Saturnales étaient les plus importantes. À l’origine, les Saturnales étaient des cérémonies au cours desquelles on offrait à Saturne des sacrifices humains. Avec le temps, elles s’adoucirent. Ces festivités duraient les sept jours qui précèdent notre fête de Noël. Elles étaient animées par un jeune homme tiré au sort parmi les soldats, qui devenaient le roi des Saturnales. Tous ses caprices et tous ses vœux étaient exaucés. Pendant la semaine des Saturnales, l’ordre établi était sens dessus dessous, les pauvres prenaient la place des riches, les esclaves, celle des maîtres. Les maisons étaient nettoyées et purifiées et leurs habitants les décoraient de houx et de branches de sapins. Quant aux enfants, on ne les oubliait pas, une journée entière leur était dédiée.

Les Saturnales avaient-elles lieu partout en Europe?

Dans les pays du Nord, on célébrait les fêtes de Yule. Noël se dit d’ailleurs Jul (pronconcé Yul) dans plusieurs langues scandinaves. Dans ces pays froids, les nuits qui entourent le solstice d’hiver sont longues. Un peu comme chez nous, elles semblent interminables. Ces grandes fêtes célébraient le soleil et conjuraient la peur de voir la lumière disparaître à jamais de la terre. On allumait de gigantesques brasiers qui représentaient le soleil. Avec des torches allumées, les participants traçaient dans la nuit noire de grands cercles de feu qui représentaient la course cyclique du temps. On espérait le retour de la lumière, on attendait le renouveau de la nature. On fêtait Odin l’épouvantable dieu des morts, mais aussi Njord et Freta, les dieux de l’abondance et surtout les Juhles, des génies qui nichaient dans les arbres. 

Les chrétiens ont-ils toujours fêté Noël?

Les églises des premiers temps étaient regroupées autour des apôtres. Ces communautés célébraient déjà la Nativité, mais d’une façon un peu différente de celle que nous connaissons, puisqu’elles partaient en pèlerinage à la grotte de Bethléem en Israël.

Le 25 décembre est-il vraiment le jour où Jésus est né?

Nous ne connaissons pas le vrai jour de naissance de Jésus, car aucun des Évangiles ne le précise. Il fallait donc décider d’une date symbolique. C’est le pape Jules 1er qui, au IVe siècle, choisit officiellement le 25 décembre comme fête de la Nativité. Désormais, toutes les communautés chrétiennes de rite romain célèbrent ce jour-là.

Tous les chrétiens fêtent-ils Noël le 25 décembre?

Les chrétiens de rite oriental fêtent Noël le 6 janvier. Cette date fut choisie en remplacement d’une cérémonie dédiée à Dionysos (dieu de l’abondance chez les Romains) pendant laquelle on bénissait les fleuves. De manière générale, les chrétiens établirent leur calendrier religieux en christianisant des fêtes païennes.

D’autres cultes ont-ils une fête ressemblant à Noël?

Oui. Dans l’Antiquité, en Perse (l’Iran actuel) on fêtait le culte de Mithra le 25 décembre, la « fête du soleil invaincu ». Le soleil était représenté par un enfant nouveau-né. Cette secte reprit plusieurs autres caractéristiques du christianisme comme le baptême, l’hostie et le repos du dimanche.

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